Terraforming Mars: Ares Expedition (Stronghold Games)

Al lang lopen we met de vraag: is er leven op Mars (mogelijk)? In science-fiction is er een heel apart sub-genre waarin de aarde vergaat door ons eigen toedoen. Denk klimaatverandering, grondstoffen worden door de mens uitgeput en nucleaire oorlog… Wacht, het komt nu allemaal wel heel dichtbij die science-“fiction”… Doordat de mens dingen voor lief neemt, bestaat de noodzaak om in de ruimte te zoeken naar een alternatieve “woon”ruimte. Een leuk stekje vinden in het onuitputtelijke heelal, blijkt bijna net zo lastig te zijn als het vinden van een koopwoning voor starters op de Nederlandse woningmarkt. Misschien is Mars een alternatief voor een pandje in de binnenstad van Amsterdam? Mars is een aardige klaswoning, dus we moeten het eerst leefbaar maken en dat is precies wat spelers gaan doen in Terraforming Mars: Ares Expedition. Lukt het jou om net als het hoofdpersonage in The Martian aardappeltjes te telen of wordt jouw dakloze zuurstoftekort adembenemend? 

Doel

Terraforming Mars: Ares Expedition is het kleine broertje van Terraforming Mars, een van de populairste expertspellen, pinnacle of engine building en leerschool slechte grafische vormgeving en artwork. Net als in het grote broertje ga je in Ares Expedition samen met je medespelers Mars omtoveren tot een leefbare planeet. Jullie gaan de zuurstofwaardes verhogen, temperatuur aangenaam maken en letterlijk en figuurlijke oceanen van water creëren. Het spel is afgelopen zodra er genoeg zuurstof, hitte en water is. De speler met de meeste overwinningspunten wint het spel. 

Spelverloop

Elke ronde speelt zich af in verschillende fases. Spelers kunnen: 

  1. groene kaarten bouwen;
  2. rode of blauwe kaarten bouwen;
  3. acties uitvoeren;
  4. grondstoffen produceren; en 
  5. onderzoek doen en nieuwe kaarten trekken. 

Kaarten spelen kost geld – je kan kortingen verdienen. Door groene kaarten te bouwen kunnen spelers vaak meer grondstoffen krijgen. Met rode kaarten vinden meestal directe acties plaats en blauwe kaarten hebben effecten of acties die bijvoorbeeld tijdens de actiefase kunnen worden geactiveerd. Kaarten bevatten soms ook overwinningspunten of mogelijkheden om overwinningspunten te behalen. Met acties kunnen spelers acties op kaarten of generale acties uitvoeren om bijvoorbeeld oceanen te ontdekken, zuurstof te verhogen en grondstoffen of geld te verzamelen. Tijdens de productiefase krijgen spelers meer geld, kaarten en grondstoffen op basis van kaarten die zij hebben kunnen spelen. Met onderzoek doen kunnen spelers nieuwe kaarten trekken. 

De twist bij het spelen van de fases is echter dat niet elke fase iedere ronde plaatsvind. Aan het begin van een ronde kiezen alle spelers in het geheim een fase die zij deze ronden willen spelen. Spelers mogen niet dezelfde fase kiezen die ze de vorige ronde al hebben gekozen. Alle spelers draaien nu de gekozen fases om en dit zijn de fases die alle spelers deze ronde mogen verrichten. Als twee of meer spelers dezelfde fase kozen, betekent het niet dat deze fase tweemaal wordt doorlopen, maar wel dat er minder fases worden doorlopen deze ronde. Spelers die een fase kozen, krijgen tijdens de gekozen fase ook een bonus. 

Oordeel

Het kiezen van fases vind ik een erg leuk element. Hiermee wordt de interactie tussen spelers heel erg vergroot. Door bepaalde fases te kiezen kun je andere spelers een hak zetten. Bijvoorbeeld omdat je ziet dat je tegenspelers geen geld of kaarten hebben en dus tijdens fase 1 en 2 geen kaarten kunnen spelen. Daarnaast kun je door bepaalde fases te kiezen jouw medespelers onbedoeld enorm op weg helpen. Bedenk dus goed welke fase jou het meeste helpt, maar ook welke fase het minste oplevert voor jouw tegenstander. 

Ares Expedition is verder gewoon een heerlijke engine builder. Het speelt voor mijn gevoel erg vlot en intuïtief weg. Het is geen kort kaartspel, maar zeker niet vervelend lang. Doordat iedereen zuurstof, hitte en water in Mars aan het pompen is, is het spel sneller voorbij dan je er soms erg in hebt. Terraforming Mars het basisspel staat al jaren ongespeeld in mijn kast, maar ik begrijp dat het spel soms lang kan duren en Ares Expedition een uitkomst is als je een ietsjes minder lange speelduur wilt. 

Ares Expedition is mooi vormgegeven. Een veel gehoorde kritiek op Terraforming Mars is de ontzettend lelijke artwork (stockphotos, professionele illustraties, amateuristische tekeningen en schetsen lopen door elkaar heen). Ares Expedition is mooi geïllustreerd en kleurrijk. Een punt van kritiek is echter dat de tekst op kaarten vaak voor onnodige verwarring zorgt. Dit had voorkomen kunnen worden door grotendeels vast te houden aan de symbolen, maar wellicht durfde de uitgever dat niet aan. 

Ook de spelonderdelen zijn in tegenstelling tot het basisspel van zeer goede kwaliteit. De kaarten voelen lekker aan en de plastic blokjes zijn ook prima in tegenstelling tot de bokjes uit het basisspel waarbij de verf al losliet voor de shrinkwrap van de doos was gehaald. Het is wel zonde dat in de reguliere editie van Ares Expedition geen bordjes met een dubbele laag zitten. De blokjes willen nu nog wel eens verschuiven en alle kanten opvliegen als je per ongeluk tegen een bordje stoot. 

Ares Expedition heeft mij enorm verrast. Het is een leuke en vlotte engine builder die wat mij betreft (iemand die het basisspel nog niet gespeeld heeft) veel in zijn Mars heeft.